Komedianten waren al in de 17e eeuw betrokken bij het sinterklaasfeest. In Nederland is hun rol in de loop van de tijd uitgebreid. In de 19e eeuw zijn ze gecombineerd met de zwarte duivelse figuren die in heel Europa Sinterklaas begeleiden.

De belangrijkste komedianten in de 17e eeuw speelden de rol van knecht (zie ook de zanni uit de commedia dell’arte). Zij droegen dezelfde kleding als de huidige Zwarte Piet. Ze waren grappig, dom of slim en meer of minder acrobatisch. De naam Zwarte Piet komt van een populaire komediant-knecht uit de 19e eeuw: Pierrot. De knecht van Sinterklaas was een Pierrot met een zwart gezicht. Zwarte Pierrot dus, oftewel, Zwarte Piet.